La magnitud del problema de los residuos plásticos ha llevado a los científicos a buscar soluciones, y para un equipo de la Universidad australiana de Queensland esta búsqueda les ha conducido a unas pequeñas criaturas hambrientas conocidas como “superlombrices”.

Estas diminutas criaturas han demostrado tener un saludable apetito por los residuos plásticos, que los investigadores han podido rastrear hasta enzimas específicas en sus bacterias intestinales que los convierten en energía, lo que ha llevado a los gusanos a ganar peso como resultado.

Las especies de Zophobas morio en las que se centró este estudio se ganaron el apodo de “superlombriz” debido a su naturaleza grande y musculosa, y la investigación ha comenzado a insinuar su potencial para degradar los residuos plásticos.

Super gusanos
Serhii Milekhin

El equipo de la UQ investigó estas posibilidades estudiando el microbioma intestinal de Zophobas morio sometido a diferentes dietas durante un periodo de tres semanas: un grupo alimentado con salvado, otro con poliestireno y otro con hambre (no se le daba de comer).

Esto provocó diferencias considerables en las comunidades microbianas del intestino, y los que pasaron hambre y fueron alimentados con poliestireno mostraron menos diversidad microbiana y una mayor presencia de patógenos oportunistas.

Aunque el grupo alimentado con poliestireno experimentó estos efectos negativos para la salud, ganó peso como resultado de su dieta de plástico.

gusanos

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Mediante una técnica llamada metagenómica, los científicos pudieron identificar un conjunto de enzimas bacterianas responsables de la degradación del poliestireno.

Se trata de los primeros conocimientos sobre las vías metabólicas que permiten a los supergusanos degradar el poliestireno, un proceso que, según los científicos, además produce valiosos subproductos.

Los hallazgos se suman a una creciente lista de descubrimientos que demuestran cómo las enzimas pueden degradar los materiales plásticos y, por tanto, podrían desempeñar un papel importante en nuestros esfuerzos por gestionar los residuos.

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Entre ellas se encuentran enzimas de acción rápida que descomponen los plásticos en tan solo 24 horas, enzimas que reducen los plásticos a una sola molécula, enzimas que pueden incrustarse en el material plástico para ayudar a su descomposición y “superenzimas” que engullen los residuos a gran velocidad.

El equipo de la UQ tiene ambiciones similares y espera diseñar versiones de estas enzimas que puedan trabajar con sistemas mecánicos en las plantas de reciclaje para biodegradar los plásticos una vez que se haya hecho la trituración.